Conditions difficiles de sauvetage sur l'île Christmas

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 Au moins 27 morts 42 survivants

Une petite embarcation remplie avec des demandeurs d'asile a échoué sur des rochers dans une tempête au large d'une île australienne, lançant des passagers dans l'eau qui fait au moins 27 morts.

Des gens sur l'île Christmas ont regardé avec horreur et impuissant, le bateau transportant environ 70 personnes – qui se brisa sur les rochers, des hommes, des femmes et des enfants dans les vagues monstrueuses qui les envoyaient contre les rochers.

«C'était tout simplement horrible de voir les corps d'enfants morts, tout cela était assez horrible," a dit un témoin Simon Prince.

Des agents des douanes australiennes ont déclaré que 27 corps avaient été retrouvés dans l'eau. Quarante et un survivants ont été retirés de la mer, et une personne a de la côte.

"Le sauvetage est mené dans des conditions extrêmement difficiles et dangereuses", a déclaré un porte-parole. "La situation de recherche et de sauvetage est en cours."

Femmes et enfants étaient parmi les morts, en Australie occidentale  a déclaré le premier ministre Colin Barnett.

Quarante-deux survivants ont été décomptés, a indiqué la police des Douanes et de la protection des frontières dans un communiqué, qui a précisé que les opérations de recherche se poursuivaient.

"Mais malheureusement, les premières informations disent également que 27 corps ont été récupérés à ce stade", selon la même source.

Les passagers seraient de nationalité iranienne et irakienne, selon des avocats spécialisés dans la défense des demandeurs d'asile.

La tragédie s'est déroulée sous les yeux d'habitants de Christmas Island, dont certains s'étaient regroupés sur les falaises surplombant une mer démontée.

"Il y avait des enfants dans la mer. L'un d'eux était un tout petit, vêtu d'un gilet de sauvetage, qui flottait le visage dans l'eau, visiblement mort", a déclaré Simon Prince, un habitant de l'île, à la télévision Sky News. "C'est quelque chose que je ne suis pas près d'oublier".

Les habitants ont dit avoir été réveillés à l'aube par des hurlements venus de la mer. Ils ont lancé à l'eau des gilets de sauvetage mais le vent les ramenait sans cesse vers le rivage. Ils ont ensuite formé une chaine humaine pour lancer des cordes.

"Nous pouvions entendre les cris", a déclaré en pleurant Ingrid Avery à Radio Melbourne. "Des cris, des cris, je pouvais entendre les cris des enfants".

Un des témoins, Phillip Stewart, a affirmé avoir vu des gens se noyer et d'autres ballotés au milieu de débris après que leur bateau se fut fracassé, par une mer démontée, contre une falaise de l'île, située dans l'océan Indien à 2.600 km des côtes de l'Australie.

"Nous avons vu les gens se noyer (…). Malheureusement, ils étaient rejetés contre les rochers", a déclaré ce témoin à Sky News. Sur l'île, "c'est le choc total et l'horreur".

Le Premier ministre Julia Gillard a annulé ses vacances et déclaré que "l'objectif du gouvernement et l'absolue priorité à présent sont les secours, la récupération et les soins à apporter aux personnes blessées".

Selon les témoins, l'embarcation était bondée de passagers, des familles pour la plupart, et ils semblaient malades, allongés sur le pont, alors que le bateau dérivait avant de se fracasser sur les rochers.

"Les vagues ont poussé le bateau contre les rochers, qui s'est fracassé, et les gens sont partis à la dérive", a déclaré à l'AFP Kamar Ismail, un des responsables administratifs de l'île.

Selon lui, les habitants essayaient de venir en aide aux naufragés mais la mer, très agitée, rendait ces efforts quasi impossibles.

Michael Foster, un autre habitant de l'île, a déclaré que les secours avaient fait de leur mieux mais que les conditions étaient trop rudes pour qu'ils puissent s'approcher des naufragés.

Le Premier Ministre par intérim Wayne Swan a déclaré que le navire était un bateau de contrebandiers, mais il n'était pas clair où les passagers allaient.

Christmas Island est un territoire australien à distance proche de l'Indonésie et le continent australien et une cible fréquente des espoirs des réfugiés, qui sont logés dans un centre de détention.

"Cet incident est un triste rappel du danger auxquels sont confrontés les personnes fuyant les persécutions et violations des droits humains dans leur pays d'origine, et des mesures désespérées ils auront recours à la recherche de la sécurité», a déclaré Richard Towle, représentant régional de l'Organisation des Nations Unies pour les réfugiés de l'Agence.

 Daily Express The West Australian

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